Твоя душа останется со мной

от Ie-rey
минидрама, фэнтези / 16+ слеш
Зомби Мифические звери
24 нояб. 2014 г.
24 нояб. 2014 г.
1
11717
1
Все главы
Отзывов пока нет
Эта глава
Отзывов пока нет
 
 
 
 
В лун­ном све­те раз­ме­тав­ши­еся по по­душ­ке во­лосы ка­зались се­реб­ря­ными, а ко­жа спя­щей де­вуш­ки на­поми­нала мра­мор.

Тень за­мер­ла на миг, за­тем бес­шумно заб­ра­лась в по­кои — в ок­но све­шива­лась проч­ная ве­рёв­ка, ед­ва за­мет­но ко­лыхав­ша­яся от сла­бого вет­ра. В тем­но­те опо­чиваль­ни нич­то не дви­галось, буд­то и нет там ни­кого, а по­том вне­зап­но над ши­рокой кро­ватью свер­кну­ло. Меч прон­зил по­душ­ку, а де­вуш­ка, что мгно­вение на­зад слад­ко спа­ла, рух­ну­ла на пол.

Прон­зи­тель­ный вопль раз­ре­зал ти­шину.

Ещё один спо­лох — и пос­тра­дал ко­вёр. Де­вуш­ка мет­ну­лась к две­ри, за­цепив на хо­ду сто­лик. В ко­сяк вот­кнул­ся уме­ло бро­шен­ный кин­жал. Не спот­кнись нес­час­тная — и быть бы ей тру­пом.

Зах­лопнув дверь, она бро­силась к сле­ду­ющей. Три две­ри до ко­ридо­ра, где жда­ла ох­ра­на. Не­уже­ли они не слы­шали её крик? Или им всё рав­но?

Не всё рав­но. С ох­ра­ной она встре­тилась у вто­рой две­ри и тут же ока­залась зак­ры­та щи­тами. Заж­гли фа­келы, пос­ла­ли за под­креп­ле­ни­ем и все­ми те­ми, ко­му сле­дова­ло быть в кур­се слу­чив­ше­гося. А она ос­та­валась под за­щитой стра­жи и мол­ча­ла. У неё что-то спра­шива­ли, но что имен­но — она не по­нима­ла. Её би­ла дрожь. Не по­тому, что хо­лод­но, а по­тому, что страш­но. Убий­ца без ли­ца, ос­трый меч, хо­лод ме­тал­ла воз­ле ще­ки, ког­да ми­мо про­летел кин­жал, — ды­хание смер­ти в за­тылок. Ес­ли бы она не прос­ну­лась в са­мый нуж­ный мо­мент... не прос­ну­лась бы уже ни­ког­да.

— Гос­по­жа, пос­мотри, по­жалуй­ста, всё ли на мес­те, — на­конец поп­ро­сил стар­ший из ох­ра­ны и ве­лел уб­рать щи­ты.

Вок­руг уже заж­гли лам­пы, всю­ду сно­вали во­ины и ра­бы, уби­рав­шие перья, вы­сыпав­ши­еся из по­душ­ки.

Об­хва­тив се­бя ру­ками за пле­чи, она заг­ля­нула в опо­чиваль­ню, мед­ленно обош­ла ком­на­ту, ос­та­нови­лась у сто­лика с зер­ка­лом. Шка­тул­ки все на мес­тах и за­пер­ты. Ос­мотре­лась, дви­нулась к ок­ну. Од­на што­ра сла­бо ко­лыха­лась на вет­ру, а вто­рая ва­лялась на по­докон­ни­ке. Де­вуш­ка тро­нула си­ний шёлк, по­тяну­ла, но...

Вновь зна­комый хо­лод, ску­лу обож­гло болью, но­га по­еха­ла впе­рёд, и прин­цесса шлёп­ну­лась на ко­вёр. Над го­ловой мель­кну­ли ещё два кин­жа­ла и про­шили нас­квозь ка­кую-то не­яс­ную тень, ко­торая тут же рас­то­чилась в воз­ду­хе клочь­ями чёр­но­го ту­мана.

— Тень Смер­ти? — ти­хо спро­сил кто-то за спи­ной. По ще­ке по­тек­ла тёп­лая струй­ка. Де­вуш­ка при­кос­ну­лась кон­чи­ками паль­цев к ску­ле. Кровь...

— Кто ж ещё? Ле­каря гос­по­же!

— Не нуж­но... — ед­ва слыш­но про­бор­мо­тала она и под­ня­лась на но­ги. Те­перь што­ра лег­ко под­да­лась, и прин­цесса втя­нула её в опо­чиваль­ню. На си­ний шёлк кап­ну­ла кровь.

— Ле­тиция!

Она смах­ну­ла кап­лю, но та лишь раз­ма­залась по глад­кой тка­ни.

— Ле­тиция!

Все вок­руг рух­ну­ли на ко­лени, а её схва­тили за пле­чи и раз­верну­ли. Отец поб­леднел, хо­тел при­кос­нуть­ся к её ску­ле, но не от­ва­жил­ся — прос­то креп­ко об­нял.

— Всё хо­рошо?

— Да... Я все­го лишь ис­пу­галась, — ти­хо от­ве­тила она.

— Тень Смер­ти, да? Те­бе прос­то по­вез­ло... Но... Идём со мной! — стро­го ве­лел отец, вне­зап­но от­пустив её. Он за­шагал к две­ри, и она пос­ле­дова­ла за ним, до­гадав­шись, что же бу­дет даль­ше.

Од­на из ра­бынь пос­пешно на­кину­ла на пле­чи ей вя­заную на­кид­ку. Лет­ти поп­ра­вила её и вновь смах­ну­ла кровь со ще­ки. Да­же ес­ли кин­жал был от­равлен, яд сей­час вы­текал вмес­те с кровью.

Они прош­ли длин­ны­ми ко­ридо­рами, под­ня­лись вверх по ши­рокой лес­тни­це и ока­зались в боль­шом за­ле для со­веща­ний, где уже жда­ли со­вет­ни­ки. Го­мон мгно­вен­но стих — все ус­та­вились на Лет­ти. Впро­чем, она точ­но зна­ла, что их боль­ше ин­те­ресо­вала ца­рапи­на на её ли­це, чем она са­ма. И их ещё боль­ше ин­те­ресо­вало её по­ложе­ние — по­ложе­ние единс­твен­ной нас­ледни­цы им­пе­рии. Единс­твен­ная пря­мая нас­ледни­ца до­ма Дра­кона для всех вок­руг при­рав­ни­валась к ве­личай­шей влас­ти и нес­метным бо­гатс­твам. О чём ду­мала она са­ма и че­го хо­тела, ни­кого не вол­но­вало.

Отец про­вёл её к тро­ну и уса­дил ря­дом с со­бой.

— Тень Смер­ти, — мрач­но ог­ла­сил он.

— Нуж­но уси­лить ох­ра­ну, — тут же пред­ло­жили сле­ва.

— А ка­кой смысл? Что­бы от­ра­зить ата­ку Те­ней Смер­ти, ох­ра­ны не­дос­та­точ­но.

— Да, вер­но. Ох­ра­на в та­ком слу­чае дол­жна быть пос­то­ян­но при гос­по­же Ле­тиции, соп­ро­вож­дать бук­валь­но всю­ду...

— И как вы это се­бе пред­став­ля­ете?

— Ну...

— Вот имен­но!

— Мож­но ку­пить те­лох­ра­ните­ля в до­ме Гри­фа, — нег­ромко пред­ло­жил Ан­хель, ру­ково­див­ший раз­ведкой и не­ког­да сос­то­яв­ший на дол­жнос­ти лич­но­го те­лох­ра­ните­ля ны­неш­не­го им­пе­рато­ра. Этот ве­рен от­цу до сих пор.

— В до­ме Гри­фа... — про­тянул кто-то с сом­не­ни­ем. — Там од­ни ра­бы. Бу­дет ли ра­быня пре­дана гос­по­же?

— Смот­ря ка­кая ра­быня, — по­жал пле­чами Ан­хель. — В до­ме Гри­фа дер­жат толь­ко луч­ших, но вы­бирать не нам, а гос­по­же Ле­тиции.

Эти сло­ва приш­лись по вку­су да­леко не всем, но им­пе­ратор одоб­рил со­вет быв­ше­го стра­жа, а им­пе­рато­ру не пе­речат.

***

В до­ме Гри­фа Лет­ти ока­залась вто­рой раз в жиз­ни. Пер­вый слу­чил­ся лет пять на­зад, ког­да толь­ко на­чали про­давать кот­ту, жи­телей даль­них юж­ных ос­тро­вов. Тог­да их на­зыва­ли по­рож­де­ни­ями ть­мы из-за цве­та ко­жи. И отец взял Лет­ти с со­бой, что­бы по­казать ей этих уди­витель­ных соз­да­ний. Она ра­зоча­рова­лась: на­де­ялась на не­видан­ных чу­дищ, а кот­ту ока­зались обыч­ны­ми людь­ми, у ко­торых лишь ко­жа тём­ная. Ни­чего осо­бен­но­го.

Да и в этот раз в до­ме Гри­фа ни­чего не из­ме­нилось: нес­коль­ко вы­соких плат­форм, где си­дели на сту­пенях ра­бы, а меж плат­форма­ми рас­ха­жива­ли по­купа­тели, приг­ля­дыва­ющие се­бе под­хо­дящий то­вар. Поч­ти как на обыч­ном рын­ке ра­бов, раз­ве что на рын­ках о ра­бах не вол­но­вались, а тут их кор­ми­ли хо­рошо, оде­вали и со­дер­жа­ли в чис­то­те.

Лет­ти сле­дова­ла за от­цом и раз­гля­дыва­ла ра­бынь-во­инов: хруп­кие, но быс­трые ип­пи, рос­лые и силь­ные ат­то­ни, от­талки­ва­ющие и ус­тра­ша­ющие рим­мо... Её се­рые гла­за сколь­зи­ли по ли­цам де­вушек, од­на­ко ни на ком из них дол­го не за­дер­жи­вались.

— Ну что? — ти­хо спро­сил отец, не об­ра­тив вни­мания на пав­ших ниц лю­дей.

Лет­ти кач­ну­ла го­ловой и поб­ре­ла об­ратно, вновь раз­гля­дывая ра­бынь. Вы­бор не зря до­вери­ли имен­но ей, ведь ей ну­жен тот че­ловек, ко­торый всег­да бу­дет ря­дом. Та­кой че­ловек мо­жет быть уме­лым во­ином, но од­но­го это­го ма­ло. Тут нуж­но боль­шее. Хо­рошо бы ещё по­нимать, что имен­но нуж­но по­мимо под­го­тов­ки и си­лы.

Ип­пи не вну­шали уве­рен­ности, ма­ло кто из них спо­собен про­тивос­то­ять про­фес­си­ональ­но­му убий­це, а уж тем бо­лее — Те­ням Смер­ти. Ип­пи по боль­шо­му счё­ту да­же обыч­но­му во­ину про­тивос­то­ять не смо­гут — си­лёнок ма­лова­то в хруп­ких те­лах. Лет­ти мыс­ленно вы­чер­кну­ла ип­пи из спис­ка под­хо­дящих кан­ди­датур.

Се­верян­ки-ат­то­ни... Неп­ло­хо, но их зем­ли близ­ко, по­это­му мно­гие меч­та­ли о по­беге, ес­ли не все по­голов­но. Вер­ности от них не до­бить­ся.

Рим­мо страш­ны, как все смер­тные гре­хи ра­зом. И они то­же час­то убе­гали от хо­зя­ев, хо­тя ещё ча­ще хо­зя­ев при­кан­чи­вали. Сла­дить с ни­ми мож­но си­лой, но си­лы у Лет­ти не бы­ло, ина­че ей бы не по­надо­бил­ся те­лох­ра­нитель. Да и по­гова­рива­ли, что клан Те­ней Смер­ти ос­но­ван имен­но рим­мо.

Что ос­та­лось?

Лет­ти по­вер­ну­лась к даль­ней плат­форме, где дер­жа­ли кот­ту.

— Пло­хой ва­ри­ант, — нах­му­рил­ся тор­го­вец, за­метив, ку­да она смот­рит.

Лет­ти не об­ра­тила вни­мания на его сло­ва и нап­ра­вилась к чер­но­кожим южа­нам. Они си­дели мол­ча, раз­бившись на па­ры или трой­ки. И от них ощу­тимо ве­яло не­навистью. И толь­ко кот­ту ще­голя­ли на­руч­ни­ками и нож­ны­ми це­пями — всем про­чим дос­та­лись од­ни на­руч­ни­ки.

Лет­ти ос­та­нови­лась у под­но­жия плат­формы и при­нялась раз­гля­дывать ра­бов. Муж­чи­ны, жен­щин поч­ти и нет. Вот од­на, лет трид­цать, на­вер­ное. Креп­кая, мус­ку­лис­тая, с се­диной в чёр­ных во­лосах. Нет, не то. Ещё од­на, вы­сочен­ная и нес­клад­ная, чуть мо­ложе. Не то.

Гла­за Лет­ти ос­та­нови­лись на де­вуш­ке чуть стар­ше двад­ца­ти. Она ка­залась не­обыч­ной, но Лет­ти ни­как не мог­ла по­нять, по­чему. Та же тём­ная ко­жа, те же чёр­ные куд­ри, рез­кие, но бла­город­ные чер­ты ли­ца, ко­торые не пор­ти­ла да­же гус­тая сеть та­ту­иро­вок, сле­ва на ще­ке три шра­ма — по­лосы как от ког­тей.

Тор­го­вец ве­лел де­вуш­ке-кот­ту встать, и Лет­ти по­няла, по­чему ра­быня по­каза­лась ей стран­ной. Её рост. Кот­ту бы­ла вы­ше прин­цессы, но го­раз­до ни­же, чем её со­роди­чи, ши­рокоп­ле­чая, тре­ниро­ван­ная, креп­кая. Ря­дом с ней Лет­ти мог­ла бы сой­ти за трос­тинку. А ещё оза­дачи­вали стран­ные ко­рот­кие шра­мы на ру­ках ра­быни. На пер­вый взгляд они на­поми­нали под­счёт уби­тых вра­гов, но у на­рода кот­ту не при­нято та­кое.

Де­вуш­ка ус­тре­мила на Лет­ти не­нави­дящий взгляд.

— Раз­деть её? — по­ин­те­ресо­вал­ся тор­го­вец, кив­нув на ко­рот­кую ту­нику ра­быни.

— Нет...

— Да, пог­ля­дим на то­вар, — вме­шал­ся им­пе­ратор.

Кот­ту за­куси­ла гу­бу, а в сле­ду­ющий миг с неё сор­ва­ли одеж­ду. Она чуть нах­му­рилась и гор­до вып­ря­милась, да­же не по­пытав­шись прик­рыть на­готу. Всё её те­ло от шеи и до кон­чи­ков паль­цев на но­гах ис­черти­ли та­ту­иров­ки, хо­рошо раз­ли­чимые да­же на тём­ной ко­же. Силь­ные пле­чи, вы­сокая пол­ная грудь, ок­руглые бёд­ра тан­цовщи­цы и но­ги бе­гуна. Плот­ная, но гиб­кая, сплош­ные мыш­цы под глад­кой ко­жей. Она по­ходи­ла на пан­те­ру.

Лет­ти пос­пешно от­ве­ла гла­за.

— Это ещё что? — воз­му­щён­но про­шипел тор­го­вец.

Лет­ти не­воль­но ус­та­вилась вновь на кот­ту, та прик­ры­ла ла­донью то ли ка­кой-то ме­даль­он, то ли аму­лет, ви­сев­ший у неё на шее.

— Дай сю­да!

Ра­быня лег­ко от­кло­нилась, стре­митель­но по­вер­ну­лась и впе­чата­ла ло­коть в сол­нечное спле­тение тор­говцу. Он за­дох­нулся и осел на пол — ло­вил воз­дух ши­роко рас­кры­тым ртом, слов­но выб­ро­шен­ная на бе­рег ры­ба. К кот­ту уже бе­жала мес­тная ох­ра­на со свин­цо­выми ду­бин­ка­ми.

— Ос­тавь­те её, — гром­ко про­из­несла Лет­ти и по­вер­ну­лась к от­цу. — Я вы­бираю её.

— Ле­тиция, она же ди­кар­ка, — улыб­нулся им­пе­ратор.

— Мо­жет быть. Её ро­дина так да­леко, что бе­жать не име­ет смыс­ла. Да­же ес­ли она по­пыта­ет­ся это сде­лать, её мгно­вен­но най­дут. Она тут слиш­ком чу­жая, да­же до пор­та не смо­жет доб­рать­ся, а ес­ли и смо­жет, то в оди­ноч­ку ей не­чего де­лать в мо­ре. Единс­твен­ный вы­ход для неё — об­рести хо­роше­го хо­зя­ина. Ду­маю, она и са­ма это по­нима­ет. Кро­ме то­го, она дос­та­точ­но силь­на, что­бы спра­вить­ся с ох­ра­ной.

Им­пе­ратор по­мед­лил, за­тем кив­нул. Дочь рас­су­дила здра­во, тем луч­ше.

— Как её имя? — спро­сила тем вре­менем Лет­ти у дру­гого тор­говца.

— Так кто ж зна­ет? Они не го­ворят нам свои име­на.

И он вру­чил ей цепь, кре­пив­шу­юся к на­руч­ни­кам кот­ту.

— Бы­ло бы неп­ло­хо, ес­ли бы ей вер­ну­ли одеж­ду, — над­менно про­гово­рила Лет­ти. Не­нависть из тём­ных глаз, ус­трем­лённых на неё, ни­куда не ис­чезла. Ра­быня спо­кой­но сто­яла, по­ка на неё на­дева­ли ту­нику, сос­то­яв­шую из двух кус­ков тка­ни, скреп­ля­ли зас­тёжка­ми на пле­чах и пе­ретя­гива­ли по­ясом в та­лии. Так же спо­кой­но она пос­ле­дова­ла за Лет­ти, но Лет­ти да­же за­тыл­ком про­дол­жа­ла чувс­тво­вать об­жи­га­ющее пла­мя не­навис­ти.

***

— Ты зна­ешь, кто я? — спро­сила она, ког­да их, на­конец, ос­та­вили од­них в по­ко­ях нас­ледни­цы. Кот­ту про­мол­ча­ла. Ка­залось, что её ин­те­ресо­вали ис­клю­читель­но це­пи и на­руч­ни­ки, ко­торые она изу­чала чрез­вы­чай­но вни­матель­но.

— Ты по­нима­ешь ме­ня? — нах­му­рив­шись, уточ­ни­ла Лет­ти. Ес­ли ра­быня не зна­ла язы­ка, это ни­чего, хо­тя оп­ре­делён­ные труд­ности бу­дут, ко­неч­но.

Вновь ти­шина в от­вет.

Лет­ти прис­мотре­лась и раз­ли­чила на шее тем­но­кожей ком­пань­он­ки зе­лёный ка­мень с прос­верлен­ным в цен­тре от­вер­сти­ем. Ка­мень по­луд­ра­гоцен­ный и кра­сивый, с се­реб­ристы­ми про­жил­ка­ми. Она про­тяну­ла ру­ку, что­бы при­кос­нуть­ся к ук­ра­шению, но тут же её за­пястье стис­ну­ли сталь­ные паль­цы. Тём­ные гла­за обож­гли яростью.

— Хо­чешь, чтоб ру­ки быть це­лы, не лезть к абу­то, — низ­ким го­лосом про­из­несла кот­ту. Го­вори­ла она раз­борчи­во и по­нят­но, хоть и не сов­сем пра­виль­но.

— Те­бя зо­вут Абу­то? — нем­но­го удив­лённо про­из­несла Лет­ти.

— Дур­ная. Абу­то — это... — Ра­быня умол­кла, а за­тем от­пусти­ла её за­пястье, что­бы при­кос­нуть­ся паль­ца­ми к зе­лёно­му кам­ню на шее.

— А что это та­кое?

— Те­бя не ка­сать­ся.

Вот и по­бесе­дова­ли. По­нят­но, что, на­вер­ное, это ка­кой-то свя­щен­ный аму­лет, и чу­жим не­зачем лезть в деб­ри ве­рова­ний ди­карей.

— А имя у те­бя есть?

— За­чем?

— Ты зна­ешь, кто я?

— Важ­ная осо­ба? — нах­му­рив­шись, пред­по­ложи­ла кот­ту.

— Я дочь пра­вите­ля этой зем­ли. Нас­ледни­ца. По­том я бу­ду им­пе­рат­ри­цей. Ты по­нима­ешь?

— Глав­ная над на­родом тут? — ти­хо пов­то­рила ра­быня и кив­ну­ла. — Хо­рошо. И что?

— Ты дол­жна бу­дешь ох­ра­нять ме­ня. Смо­жешь?

— Ты про­сишь?

— Что?

— Я есть Аш­ван. Та­кие, как я, ма­ло. Мы... дру­гие. Ох­ра­нять гла­ву на­рода — честь. Я мо­гу. Ты про­сишь?

Лет­ти оза­дачен­но мор­гну­ла. Аш­ван? Это имя или зва­ние? В лю­бом слу­чае, тут вы­рисо­выва­лось неч­то лю­бопыт­ное.

— Ес­ли я поп­ро­шу, ты бу­дешь ох­ра­нять ме­ня?

— Аш­ван дол­жна ох­ра­нять. Это судь­ба. Я мо­гу. Ты про­сишь?

— Да, про­шу, — по­раз­мыслив, сог­ла­силась Лет­ти. — Аш­ван, я про­шу те­бя ох­ра­нять ме­ня.

Кот­ту дол­го смот­ре­ла на неё, за­тем очень мед­ленно опус­ти­лась на од­но ко­лено и при­кос­ну­лась к ступ­не Лет­ти кон­чи­ками паль­цев.

— Твоё имя есть?

— Лет­ти... Ле­тиция.

— Аш­ван за­щища­ет Лет­ти. Судь­ба. Ты пра­вишь, Аш­ван за­щища­ет. Ору­жие?

Лет­ти за­дума­лась не­надол­го, за­тем всё-та­ки дос­та­ла ключ и ос­во­боди­ла Аш­ван от це­пей и на­руч­ни­ков.

— Идём.

Она от­ве­ла све­же­ис­пе­чён­но­го те­лох­ра­ните­ля в двор­цо­вый ар­се­нал, где на тем­но­кожую де­вуш­ку стра­жи ус­та­вились с яв­ным не­одоб­ре­ни­ем. Аш­ван не об­ра­тила вни­мания на их взгля­ды и за­нялась ору­жи­ем вплот­ную. Ей приг­ля­нулись лёг­кая але­бар­да на уко­рочен­ном древ­ке, ме­татель­ные "бол­ты" и пар­ные изог­ну­тые но­жи. За­тем она при­нялась бро­дить по за­лу.

— Те­бе нуж­но что-то ещё?

— Меч, — ко­рот­ко отоз­ва­лась Аш­ван. Пря­мые ме­чи и дву­руч­ни­ки она от­вер­гла, как и саб­ли. Ис­ка­ла дол­го, но всё-та­ки наш­ла. Меч без гар­ды, ко­рот­кий, с силь­но изог­ну­тым клин­ком. Прих­ва­тила два та­ких, су­нула в нож­ны и зас­тегну­ла пе­ревязь на бёд­рах. Взя­ла тре­тий — этот прис­по­соби­ла за спи­ной, и те­перь ру­ко­ять его выг­ля­дыва­ла из-за пра­вого пле­ча.

Лет­ти в не­до­уме­нии вски­нула бро­ви, но про­мол­ча­ла. На её взгляд, это на­зыва­лось имен­но "быть во­ору­жён­ным до зу­бов".

— Ты уме­ешь об­ра­щать­ся с этим ору­жи­ем?

— Это. То. Лю­бое, — от­ве­тила Аш­ван. — Ору­жие — ни­чего. Во­ин — всё.

Да уж, тут и не пос­по­ришь.

По­том Аш­ван оде­ли по­доба­ющим для те­лох­ра­ните­ля об­ра­зом, пос­ле че­го она соп­ро­вож­да­ла Лет­ти всю­ду. Это у неё вы­ходи­ло хо­рошо: она не лез­ла на гла­за, уме­ло вы­дер­жи­вала нуж­ную дис­танцию, хра­нила мол­ча­ние и смот­ре­ла в оба. Не­навяз­чи­вая вто­рая тень.

Отец хо­тел про­верить её, но Лет­ти уго­вори­ла его не де­лать это­го. Аш­ван без то­го выг­ля­дела опас­ной и по­ка ни­чем не выз­ва­ла сом­не­ния в её бо­евых ка­чес­твах. Жаль, что Ан­хель не одоб­рил вы­бор нас­ледни­цы. Он что-то про­бор­мо­тал по по­воду юж­ных кол­ду­нов, но бо­лее рас­простра­нять­ся на эту те­му не стал.

В по­кои прин­цессы пер­вой всту­пила Аш­ван. Она при­нюха­лась, слов­но хищ­ный зверь, и не­тороп­ли­во заж­гла лам­пы, за­тем кив­ну­ла, убе­див­шись, что ни­какой опас­ности нет. Для Аш­ван при­нес­ли ужин, ведь ей не поз­во­лялось есть за им­пе­ратор­ским сто­лом.

Лет­ти ус­тро­илась пе­ред зер­ка­лом и по­коси­лась на от­ра­жение Аш­ван. Та на­лега­ла на мя­со.

— Лю­бишь мя­со?

— Мя­со да­ёт си­лу, — при­выч­но ко­рот­ко отоз­ва­лась Аш­ван и об­лизну­ла паль­цы. Ела она ру­ками, про­иг­но­риро­вав сто­ловые при­боры. Не­воль­но Лет­ти вновь ус­тре­мила взгляд на её от­ра­жение в зер­ка­ле. Ди­кая, не­вос­пи­тан­ная... Но она вы­зыва­ла вос­хи­щение сво­ей гор­достью, дер­жа­лась с дос­то­инс­твом ко­роле­вы. И вос­хи­щение она вы­зыва­ла не толь­ко у нас­ледни­цы, но и у всех, кто ви­дел её се­год­ня.

Ин­те­рес­но, что тво­рилось в её го­лове? Сла­бо ве­рилось, что она так спо­кой­но при­няла пе­реме­ны в сво­ём по­ложе­нии. Мо­жет быть, у её на­рода дей­стви­тель­но стран­ные обы­чаи, но всё же... Её зах­ва­тили, дер­жа­ли сре­ди ра­бов, про­дали, да и те­перь ей над­ле­жало ох­ра­нять сво­его вра­га. Дру­гая на её мес­те по­пыта­лась бы или сбе­жать, или убить прин­цессу. Те­рять ей, в об­щем-то, не­чего. Од­на­ко Аш­ван до сих пор не вос­поль­зо­валась та­кой воз­можностью. Сей­час, нап­ри­мер, весь­ма под­хо­дящий мо­мент, вер­но? Они вдво­ём в даль­них по­ко­ях, где боль­ше ни­кого нет. Крик ус­лы­шат, но вот спас­ти уже не ус­пе­ют. Од­на­ко Аш­ван ин­те­ресо­вало толь­ко мя­со на блю­де. Ря­дом с ней ле­жала але­бар­да, не го­воря уж о ме­чах, ко­торы­ми она бы­ла бук­валь­но уве­шана, а она про­дол­жа­ла спо­кой­но ужи­нать.

Стран­но.

— Дав­но? — от­ста­вив в сто­рону блю­до, вне­зап­но спро­сила Аш­ван.

— Что дав­но? — не по­няла Лет­ти.

— Дав­но те­бя убить пы­тать­ся... пы­та­ют­ся?

— Поч­ти год, — по­раз­мыслив, от­ве­тила она.

— По­чему?

— Я... не знаю.

— Ес­ли ты уме­реть, что даль­ше? — об­ло­котив­шись о ко­лено, воп­ро­сила Аш­ван.

— Ну... Тог­да на мне за­вер­шится дом Дра­кона. Нуж­на бу­дет но­вая им­пе­ратор­ская ди­нас­тия.

— Ка­кая это?

— Не знаю. Мо­гут пре­тен­до­вать два до­ма, на­вер­ное. Ес­ли их под­держат. Но уве­рен­ности нет.

— Так им сей­час не... не­выгод­но убить те­бя?

— На­вер­ное.

— Яс­но.

И что же ей яс­но? Для Лет­ти си­ту­ация до сих пор ос­та­валась ту­ман­ной.

— Тот че­ловек.

— Ка­кой?

— Под­ле тво­его от­ца.

— Ан­хель?

— Пло­хие гла­за.

— Он хо­рошо ви­дит...

— Нет. Пло­хие гла­за. Пло­хой взгляд. Пло­хой че­ловек.

— Неп­равда! — вско­чив со сту­ла, воз­ра­зила Лет­ти. — Он ве­рен до­му Дра­кона!

— Воз­можно. Но пло­хой че­ловек, — ос­та­лась при сво­ём мне­нии Аш­ван.

Лет­ти сер­ди­то фыр­кну­ла и нап­ра­вилась в ку­паль­ню, Аш­ван пос­ле­дова­ла за ней. И ког­да Лет­ти соб­ра­лась уже зах­лопнуть дверь пе­ред но­сом те­лох­ра­ните­ля, та лов­ко по­меша­ла ей.

— Ох­ра­нять вез­де и всег­да, — на­пом­ни­ла Аш­ван и прош­ла ми­мо оше­лом­лённой Лет­ти в по­меще­ние, ос­мотре­лась, пот­ро­гала при­готов­ленную во­ду и по­нюха­ла ба­ноч­ки с мас­ла­ми. — Яда нет.

И Аш­ван усе­лась на край мра­мор­ной ку­паль­ни, ус­тре­мив вы­жида­ющий взгляд на Лет­ти.

— Ты мыть­ся в одеж­де? — пос­ле дол­гой па­узы по­любо­пытс­тво­вала она.

Лет­ти стис­ну­ла паль­ца­ми ткань на гру­ди. Она при­вык­ла при­нимать ван­ну как од­на, так и с по­мощью ра­бынь. И преж­де её не сму­щали взгля­ды не­воль­ниц. Од­на­ко сей­час ей так силь­но не хо­телось раз­де­вать­ся пе­ред не­обыч­ной жи­тель­ни­цей юж­ных ос­тро­вов...

Она с тру­дом по­дави­ла не­понят­ную опас­ку и мед­ленно раз­вя­зала по­яс, по­том рас­пусти­ла длин­ные чёр­ные во­лосы, уло­жен­ные в за­мыс­ло­ватую при­чёс­ку. Щёл­кну­ла зас­тёжка на ле­вом пле­че, по­том на пра­вом. По об­на­жён­ной ко­же тут же за­бега­ли му­раш­ки, хо­тя в по­кое с ку­паль­ней всег­да бы­ло теп­ло.

Вне­зап­но проз­ву­чал гром­кий всплеск, и Лет­ти вски­нула го­лову, что­бы уви­деть тор­ча­щие из во­ды но­ги те­лох­ра­ните­ля с уз­ки­ми бо­сыми ступ­ня­ми. Че­рез ми­нуту Аш­ван выб­ра­лась из ку­паль­ни и бро­сила на Лет­ти сер­ди­тый взгляд, прав­да, поч­ти сра­зу злость ис­па­рилась.

— Бе­лая.

— Что? — по­пытав­шись прик­рыть ру­ками об­на­жён­ную грудь, пе­рес­про­сила Лет­ти.

— Сов­сем бе­лая, — удив­лённо пов­то­рила Аш­ван и при­кос­ну­лась к её пле­чу, пов­то­рив кон­чи­ком паль­ца неж­но-го­лубую ли­нию, вид­невшу­юся под ко­жей. — Как пе­на мор­ско­го при­боя...

Она от­ве­ла ру­ки Лет­ти от гру­ди, дол­го смот­ре­ла, а за­тем под­ня­ла гла­за на ли­цо Лет­ти.

— Та­кой же цвет... как гу­бы...

И при­кос­ну­лась ле­гонь­ко к ро­зово­му бу­тону сос­ка, зас­та­вив Лет­ти ах­нуть от не­ожи­дан­ности. Она хо­тела от­пря­нуть, но Аш­ван без уси­лий удер­жа­ла её, при­жав к се­бе. Го­рячие гу­бы за­дели шею и за­мер­ли воз­ле уха.

— У люб­ви раз­ные фор­мы, но она всег­да од­на и та же. Страсть и же­лание... есть в лю­бом жи­вом су­щес­тве. Ты бо­ять­ся... бо­ишь­ся ме­ня?

— Нет, но...

— Ты бо­ишь­ся. В те­бе так мно­го стра­ха, что сов­сем ско­ро... Ты — ни­чего, я — ни­чего, это прос­то судь­ба. Про­гони страх.

Тём­ные гла­за смот­ре­ли на Лет­ти свер­ху, смот­ре­ли тре­бова­тель­но. Всё ку­да-то по­дева­лось, и ос­та­лись толь­ко эти го­рящие гла­за.

— Но ме­ня...

— Ты не бу­дешь уми­рать. Уми­рать бу­дет нек­то дру­гой. Не ты.

— От­ку­да ты зна­ешь... от­ку...

Лет­ти об­мякла в ру­ках Аш­ван и зап­ро­кину­ла го­лову, по­чувс­тво­вав лёг­кие при­кос­но­вения к шее. Ко­жаные дос­пе­хи за­дели её грудь, зас­та­вив сде­лать су­дорож­ный вдох. А в сле­ду­ющий миг Аш­ван без осо­бых уси­лий под­ня­ла её на ру­ки и ос­то­рож­но опус­ти­ла в тёп­лую во­ду. Са­ма она не­тороп­ли­во сня­ла про­мок­шую одеж­ду и при­со­еди­нилась к прин­цессе, пой­ма­ла тя­жёлую от во­ды длин­ную прядь и под­несла к гу­бам.

— Abeni... — ти­хо про­из­несла она.

— Что это?

— Не иметь зна­чения.

Лет­ти за­мети­ла, что Аш­ван не сня­ла тот стран­ный зе­лёный ка­мешек с шеи. По­хоже, она ни­ког­да его не сни­мала. А по­том ста­ло не до по­доб­ных ме­лочей, по­тому что Лет­ти ока­залась в да­лёкой стра­не за ра­дугой, путь в ко­торую ей от­кры­ла Аш­ван. И толь­ко звёз­дам на тём­ном не­бе бы­ло ве­домо, по­чему всё это слу­чилось и слу­чилось так быс­тро.

Её го­лова по­ко­илась на гру­ди Аш­ван, и пе­ред гла­зами по тём­ной ко­же бе­жали див­ные узо­ры или сло­ва. Она при­кос­ну­лась ла­донью и ощу­тила нем­но­го нап­ря­жён­ные мыш­цы, сдви­нула ру­ку и оце­нила уп­ру­гость вы­сокой гру­ди. Ко­жа Аш­ван ка­залась бо­лее плот­ной, слов­но её за­кали­ли сол­нце и ве­тер.

— Ты кол­дунья?

— Нет. Я Аш­ван.

Она лов­ко выб­ра­лась из во­ды, под­ня­ла на но­ги Лет­ти и за­вер­ну­ла в пу­шис­тое пок­ры­вало, от­сту­пив на шаг на­зад, она оки­нула Лет­ти дол­гим взгля­дом, а за­тем при­нялась оде­вать­ся.

— По­чему ты...

Аш­ван сос­ре­дото­чен­но шну­рова­ла ко­жаный жи­лет.

— По­чему ты...

Аш­ван пой­ма­ла её за ру­ку и при­тяну­ла к се­бе, тро­нула паль­ца­ми ску­лу, от­ве­ла в сто­рону влаж­ную прядь.

— Про­гони страх, — на­пом­ни­ла она. — Сей­час. Жди.

И, прих­ва­тив ору­жие, Аш­ван по­кину­ла ку­паль­ню.

Лет­ти рас­те­рян­но ус­та­вилась на дверь, по­том сде­лала шаг, вто­рой и при­от­кры­ла её.

Аш­ван зас­ты­ла в цен­тре опо­чиваль­ни, её ды­хание из­ме­нилось, а ве­ки бы­ли опу­щены. В пра­вой ру­ке она дер­жа­ла меч, а ле­вая за­мер­ла на ко­жаном чех­ле с "бол­та­ми". Лет­ти за­жала ла­донью рот, что­бы по­давить ис­пу­ган­ный вскрик. Пря­мо на её гла­зах тень на по­лу за спи­ной Аш­ван об­ре­тала объ­ём, под­ни­малась, за­нося ру­ку с кин­жа­лом.

Аш­ван взмах­ну­ла пе­ред со­бой ле­вой ру­кой и рез­ко раз­верну­лась, вон­зив меч в жи­вот те­ни. В окон­ном про­ёме ту­маном рас­то­чилась дру­гая тень, про­шитая дву­мя "бол­та­ми". Аш­ван от­прыг­ну­ла в сто­рону, ос­та­вив меч в те­ле на­падав­ше­го, пе­река­тилась по ков­ру и под­хва­тила але­бар­ду. В по­лум­ра­ке свер­кнул се­реб­ря­ный по­луме­сяц. Что-то тя­жело упа­ло на пол и по­кати­лось. Это ос­та­нови­лось у ног Лет­ти. Это — от­рублен­ная го­лова с зас­тывшей на ли­це гри­масой бес­силь­ной зло­бы.

Лет­ти бро­силась в ку­паль­ню и скло­нилась над фар­фо­ровым та­зиком для умы­вания. Нет, она и рань­ше ви­дела, как уби­ва­ют. Де­ло не в са­мом убий­стве и от­рублен­ной го­лове. Де­ло в том, что го­лова при­над­ле­жала мер­тве­цу и из­да­вала не­выно­симый смрад. Гни­лая плоть, лоп­нувшие глаз­ные яб­ло­ки и ко­пошив­ши­еся в них чер­ви... Это­го она уже не вы­нес­ла.

— Ещё один та­зик есть? — ти­хо спро­сила за её спи­ной Аш­ван.

Ког­да обе нем­но­го ок­ле­мались, Аш­ван поз­ва­ла ра­бов, что­бы они на­вели по­рядок в опо­чиваль­не и из­ба­вились от нес­ве­жих пред­ме­тов ин­терь­ера чис­лом два. Ну и от го­ловы.

— Что это ещё та­кое? — скло­нив­шись над тру­пом и при­жав пла­ток к но­су, воп­ро­сил им­пе­ратор, при­быв­ший чуть поз­же ра­бов.

— По­лагаю, Тень Смер­ти, — по­жала пле­чами Лет­ти, ку­тав­ша­яся в пок­ры­вало. Она по­вер­ну­лась к Аш­ван. — Как ты их за­мети­ла?

— Они во­ня­ют.

— Во­ня­ют? — изум­лённо пов­то­рила Лет­ти. Стран­но, но ведь она не уню­хала ни­чего не­обыч­но­го, по­ка убий­цы бы­ли жи­вы. То есть, по­ка они дви­гались, как жи­вые. Это уже по­том они ста­ли смер­деть, ког­да Аш­ван ещё раз их уби­ла.

В ту ночь нас­ледни­ца впер­вые спа­ла спо­кой­но, ведь ря­дом тём­ной ста­ту­ей зас­ты­ла Аш­ван. И ей прис­нился сон, в ко­тором она мча­лась по джун­глям, си­дя вер­хом на чёр­ной пан­те­ре.

***

— Нуж­но что-то де­лать. Од­но из по­куше­ний мо­жет стать ус­пешным, — нас­та­ивал Ан­хель.

— И что тут мож­но сде­лать? — раз­дра­жён­но отоз­вался им­пе­ратор, об­ло­котив­шись о стол.

— Мож­но вы­дать нас­ледни­цу за­муж, — роб­ко пред­ло­жили с дру­гой сто­роны сто­ла.

— Нель­зя. Тог­да она по­теря­ет пра­во на ко­рону. Прин­ца-кон­сорта она вы­берет се­бе са­ма. Пос­ле ко­рона­ции. Или вы­берет лю­бов­ни­ка, что нам­но­го на­дёж­нее, — хму­ро от­ре­зал пред­ста­витель до­ма Дра­кона.

— В том и смысл. По­теряв пра­во на ко­рону, она сох­ра­нит жизнь. Раз­ве её жизнь не важ­нее ко­роны?

Им­пе­ратор мед­ленно под­нялся с тро­на и с гро­хотом опус­тил на стол ку­лак.

— Долг до­ма Дра­кона в том, что­бы пра­вить. Бо­гами выб­ран наш род для этой це­ли. И не впра­ве смер­тные пе­речить во­ле божь­ей, ина­че ка­ра бо­гов об­ру­шит­ся на них! Ус­лы­шу хоть раз ещё по­доб­ные пред­ло­жения — от­прав­лю на тот свет! Да­же те­бя, Ан­хель. За­пом­ни это!

— Хо­рошо, гос­по­дин. Но тог­да сле­ду­ет уси­лить ох­ра­ну гос­по­жи.

— Нет нуж­ды. Эта но­вая ра­быня впол­не справ­ля­ет­ся с Те­нями Смер­ти. Как вид­но, на­ше кол­довс­тво на неё не дей­ству­ет.

Лет­ти ос­то­рож­но выг­ля­нула из-за по­лога. Под­слу­шивать на тай­ных со­ветах от­ца она ста­ла ещё с де­сяти лет, так что это уже прев­ра­тилось в при­выч­ку, вот толь­ко с не­кото­рых пор её соп­ро­вож­да­ла мол­ча­ливая тень, во­ору­жён­ная до зу­бов.

Лет­ти мно­го ду­мала о стран­ностях кот­ту и о той свя­зи, что воз­никла меж­ду ней и Аш­ван. Прав­да, ни­како­го нор­маль­но­го объ­яс­не­ния дать так и не смог­ла. Прос­то при­няла тот факт, что Аш­ван уже нес­коль­ко раз спас­ла ей жизнь. Ес­ли та­кова пла­та... Пусть бу­дет так. Тем бо­лее что пла­ту эту она не мог­ла наз­вать неп­ри­ят­ной. С дру­гой сто­роны, про­чие ра­бы не глу­хие и на­вер­ня­ка слы­шали сто­ны и кри­ки, зву­чав­шие по но­чам в по­ко­ях. Быть мо­жет, они счи­тали, что Лет­ти сни­лись кош­ма­ры? Да, очень при­ят­ные "кош­ма­ры". Од­на­ко спле­тен не бы­ло. Воз­можно, от­сутс­твию спле­тен пос­по­собс­тво­вали два нес­час­тных слу­чая, во вре­мя ко­торых пос­тра­дали на­ибо­лее отъ­яв­ленные сплет­ни­ки сре­ди прис­лу­ги. О при­роде "нес­час­тных слу­ча­ев" Лет­ти то­же до­гады­валась. Эта "при­рода" сей­час тер­пе­ливо жда­ла у неё за спи­ной ре­зуль­та­та ны­неш­не­го со­веща­ния.

— Те­ни Смер­ти? — тро­нув Лет­ти за пле­чо, уточ­ни­ла Аш­ван. Она ста­ла луч­ше го­ворить за ми­новав­шее вре­мя.

— Те... убий­цы. Они зо­вут­ся Те­нями Смер­ти. Ник­то не зна­ет, от­ку­да они. И рань­ше ник­то их не уби­вал. Точ­нее, уби­вали, но их те­ла прев­ра­щались в ту­ман.

Аш­ван кив­ну­ла.

— Прок­ля­тые ду­ши. Мы зо­вём их так.

— Что? Ты зна­ешь про них? В смыс­ле, и рань­ше зна­ла?

Аш­ван вновь кив­ну­ла.

— Я здесь из-за них.

— Это как?

— На­ши муд­рей­шие ска­зали, что сер­дце, по­рож­да­ющее Прок­ля­тые ду­ши, здесь, в этих зем­лях. И я приш­ла сю­да.

Те­перь яс­но, по­чему Аш­ван не пы­талась сбе­жать. А за­чем? Ес­ли она приш­ла по доб­рой во­ле и поз­во­лила схва­тить се­бя... Лет­ти стис­ну­ла ку­лаки. Не хо­телось ду­мать, что Аш­ван ос­та­валась ря­дом с ней толь­ко из-за Те­ней Смер­ти.

— И что ты со­бира­ешь­ся де­лать? — ти­хо спро­сила Лет­ти, не гля­дя на Аш­ван.

— Най­ти сер­дце и унич­то­жить его.

— Кол­довс­тво?

— Да.

— Ты мо­жешь по­гиб­нуть.

— Ни­чего. Мы все ког­да-ни­будь по­гиб­нем. Аш­ван ро­дилась уже мёр­твой. Не плачь обо мне. Плачь о се­бе.

Вот те­перь Лет­ти не вы­дер­жа­ла и обер­ну­лась. Ли­цо Аш­ван бы­ло со­вер­шенно спо­кой­ным, а гла­за — без­мя­теж­ны­ми.

— Плачь о се­бе, — пов­то­рила Аш­ван. — Пра­вить зем­ля­ми, та­кими боль­ши­ми зем­ля­ми, это всё рав­но, что уме­реть. Тот день, ког­да ты ста­нешь им­пе­рат­ри­цей, бу­дет днём тво­ей смер­ти.

— И те­бе...

— Я бу­ду гор­дить­ся то­бой. Из те­бя по­лучит­ся прек­расная им­пе­рат­ри­ца.

— А ты?

— Я Аш­ван. Мне не бу­дет мес­та под­ле те­бя, но я бу­ду смот­реть на те­бя.

Она уме­ла ис­кусно вы­резать из де­рева раз­ные фи­гур­ки. И ког­да ра­быни про­води­ли греб­ня­ми по длин­ным во­лосам Лет­ти, Аш­ван си­дела в уг­лу и ро­няла струж­ки на чёр­ный под­нос, вы­резая что-то из тём­но­го де­рева. Лет­ти за­дум­чи­во наб­лю­дала за ней с по­мощью зер­ка­ла и гла­дила кон­чи­ками паль­цев фи­гур­ку де­вуш­ки в ко­роне, ко­торую нес­коль­ко дней на­зад за­кон­чи­ла Аш­ван. Та умуд­ри­лась где-то дос­тать ред­кий сорт бе­лого де­рева и сде­лала фи­гур­ку из не­го. По­лучи­лось очень по­хоже.

Лет­ти всё прок­ру­чива­ла в го­лове сло­ва Аш­ван и на­чина­ла по­нимать их суть. Да­же сей­час, ког­да Аш­ван за­нима­лась чем-то столь мир­ным, как резь­ба по де­реву, она ка­залась чу­жой здесь. Слов­но пан­те­ра, ко­торую при­вели из джун­глей. Мож­но лю­бовать­ся ею, вос­хи­щать­ся, кор­мить из рук, но ра­но или поз­дно...

Лет­ти не же­лала, что­бы это "ра­но или поз­дно" хоть ког­да-ни­будь нас­ту­пило. Вып­ро­водив ра­бынь из опо­чиваль­ни, она тол­кну­ла Аш­ван на ши­рокую кро­вать и упа­ла свер­ху, взя­ла её, не раз­де­ва­ясь, с пы­лом и страстью, слов­но та и впрямь бы­ла зах­ва­чен­ной в бою плен­ни­цей: ис­ступ­лённо сры­вала ко­жаные дос­пе­хи и ко­рот­кую ту­нику, ярос­тно це­лова­ла до вку­са кро­ви на гу­бах, слу­шала глу­хие сто­ны и не­ров­ное ды­хание...

Об­хва­тив Аш­ван ру­ками за шею, Лет­ти спря­тала ли­цо в её тём­ных куд­рях.

— Я люб­лю те­бя, — про­шеп­та­ла она, по­чувс­тво­вав ла­дони с заг­ру­бев­шей ко­жей на собс­твен­ном те­ле. По­том тон­кая ткань сос­коль­зну­ла с её плеч.

— Asabi... Abeni... — вы­дох­ну­ла Аш­ван и об­ве­ла кон­чи­ком язы­ка нап­ря­жён­ную вер­шинку её гру­ди. Про­валив­шись в омут удо­воль­ствия, Лет­ти сла­бо улыб­ну­лась. Двое, ох­ва­чен­ные страстью в но­чи, — и ря­дом уг­ро­жа­ющий блеск лез­вия але­бар­ды.

И имен­но та­ков путь бу­дущей им­пе­рат­ри­цы?

***

Прос­ну­лась она от зво­на ору­жия, но не сра­зу по­няла, что про­ис­хо­дит вок­руг. Что-то тя­жело рух­ну­ло на пол, а за­тем го­рячая ла­донь тро­нула за пле­чо.

— Ухо­дим. Быс­тро.

Го­лос Лет­ти уз­на­ла и пос­лушно сле­тела с кро­вати, наб­ро­сив на пле­чи лёг­кую на­кид­ку, что­бы спря­тать на­готу. Они пос­пешно выб­ра­лись в ко­ридор, где уже жда­ла ох­ра­на, выс­та­вив­шая пе­ред со­бой щи­ты. Не­лиш­няя пре­дос­то­рож­ность, по­тому что сле­дом из опо­чиваль­ни вы­мет­ну­лись те­ни — с доб­рый де­сяток, ес­ли не боль­ше.

— Ско­рее!

Аш­ван ув­лекла её за со­бой, до­вела до лес­тни­цы и, прик­рыв гла­за, при­нюха­лась.

— Что... что ты...

— Шшш! — Аш­ван вновь при­нюха­лась и ука­зала ме­чом вверх. — Идём ту­да.

— За­чем? С кры­ши мы уже не смо­жем уй­ти...

— Я чую его. Идём!

Аш­ван ре­шитель­но за­шага­ла по сту­пеням, креп­ко сжав в ла­дони ру­ку Лет­ти.

— Я не мо­гу ос­та­вить те­бя. Ведь ты — цель. За­то ты мо­жешь пой­ти со мной. Уби­вать Прок­ля­тые ду­ши бес­по­лез­но — он бу­дет при­сылать но­вые и но­вые. А ес­ли убить его, то всё за­кон­чится. Про­гони страх и сле­дуй за мной.

Аш­ван стре­митель­но раз­верну­лась и пой­ма­ла ли­цо Лет­ти ла­доня­ми. В тём­ных гла­зах зас­ты­ла неп­реклон­ность.

— Од­нажды твою го­лову ук­ра­сит ко­рона. Твои же­лания ис­чезнут, ос­та­нут­ся толь­ко же­лания этой зем­ли. Это — твоя судь­ба. Про­гони страх нав­сегда и сле­дуй за мной. Я от­ве­ду те­бя ту­да... — И она ука­зала вверх. — Это — моя судь­ба. И всег­да я бу­ду смот­реть на те­бя с гор­достью. Идём!

Они и впрямь выш­ли на кры­шу двор­ца, и Аш­ван не по­лени­лась зад­ви­нуть мас­сивный за­сов на две­ри. Лет­ти чуть отош­ла от неё, удив­лённо ози­ра­ясь, и да­леко не сра­зу по­няла, что на кры­ше они не од­ни.

— Ан­хель? — пот­ря­сён­но вы­дох­ну­ла Лет­ти, раз­гля­дев муж­чи­ну в бе­лой одеж­де и с ли­цом, ис­пачкан­ным кровью.

— Луч­ше и быть не мог­ло. Ты приш­ла ко мне са­ма, — хрип­ло отоз­вался Ан­хель.

Лет­ти сде­лала шаг на­зад, по­тому что Ан­хель боль­ше ни­чем не на­поми­нал то­го тёп­ло­го че­лове­ка, ко­торый ког­да-то с удо­воль­стви­ем уса­живал ма­лень­кую де­воч­ку се­бе на ко­лени и рас­ска­зывал ей древ­ние ле­ген­ды.

— И при­вела с со­бой эту ди­кар­ку, — нах­му­рив­шись, до­бавил Ан­хель. Он взмах­нул кри­вым кин­жа­лом и ос­та­вил по­рез на собс­твен­ной ру­ке, стрях­нул с клин­ка кап­ли кро­ви и быс­тро про­шеп­тал что-то на язы­ке рим­мо. Кап­ли кро­ви об­ра­тились в Те­ни Смер­ти.

— При­неси­те мне её го­лову! — Ан­хель ука­зал на Лет­ти.

Впе­рёд шаг­ну­ла Аш­ван, не­тороп­ли­во вы­тащи­ла из но­жен вто­рой меч и чуть опус­ти­ла го­лову, при­гото­вив­шись к схват­ке. Пер­вую ата­ку она от­би­ла иг­ра­ючи: снес­ла го­лову од­но­му из на­падав­ших, а вто­рого уда­ром но­ги от­пра­вила по­летать. Ле­тел он не­дол­го, но рос­кошное крыль­цо двор­ца ис­портил ка­чес­твен­но.

Ан­хель по­мор­щился с до­садой и вновь взмах­нул кин­жа­лом, ос­та­вив на ру­ке но­вый по­рез. Аш­ван мет­ну­лась к не­му, раз­да­вая на хо­ду уда­ры ме­чами. Стре­митель­но рух­ну­ла на од­но ко­лено и об­ру­била но­ги Те­ни, так же быс­тро вско­чила, пос­та­вила ступ­ню на пле­чо пос­тра­дав­ше­го и от­тол­кну­лась. Она ле­тела пря­мо на Ан­хе­ля, выс­та­вив впе­рёд меч.

— Ко мне! — ряв­кнул тот, от­кло­ня­ясь не­воль­но на­зад.

Те­ни Смер­ти зас­ло­нили его со­бой. Аш­ван вы­рони­ла меч из ле­вой ру­ки, схва­тилась за че­хол с "бол­та­ми" и мет­ну­ла сра­зу пять штук. Клочья тём­но­го ту­мана зас­ло­нили кол­ду­на. Аш­ван зак­ры­ла гла­за и при­нюха­лась, за­тем рез­ким дви­жени­ем вот­кну­ла ос­тавший­ся меч пря­мо в ту­ман пе­ред ней. Так она и за­мер­ла.

Лет­ти, за­та­ив ды­хание, жда­ла. Ту­ман рас­се­ивал­ся мед­ленно, не­охот­но, но всё же... Она ах­ну­ла и при­жала ла­донь к гор­лу. Спо­тыка­ясь и ед­ва не па­дая, она доб­ра­лась до Аш­ван и Ан­хе­ля.

— Аш­ван...

Тём­ные паль­цы на ру­ко­яти ме­ча раз­жа­лись, и Лет­ти ед­ва ус­пе­ла под­хва­тить отя­желев­шее вдруг те­ло. Ан­хель сде­лал шаг на­зад, не­довер­чи­во гля­дя на меч, тор­чавший из его гру­ди.

— Не мо­жет... быть...

Он сде­лал ещё шаг на­зад, спот­кнул­ся и с глу­хим вскри­ком сва­лил­ся вниз с кры­ши. Толь­ко ник­то, по­жалуй, это­го не за­метил.

Лет­ти, за­дыха­ясь и всхли­пывая, смот­ре­ла на кин­жал и не зна­ла, как его дос­тать из ра­ны. Она то пы­талась тро­нуть ру­ко­ять, то гла­дила ли­цо Аш­ван.

— Abeni... Про­гони страх, — ти­хо поп­ро­сила Аш­ван и с тру­дом сде­лала вдох. — Не бой­ся... твоя ду­ша ос­та­нет­ся со мной. А я всег­да бу­ду смот­реть на те­бя...

Она про­тяну­ла ру­ку и тро­нула гу­бы Лет­ти, за­тем кос­ну­лась зе­лёно­го кам­ня, что ви­сел у неё на шее.

— Абу­то — прис­та­нище душ... Здесь я хра­ню всех, кто мне до­рог. И те­бя...

Аш­ван пой­ма­ла ка­мень в ла­донь и сор­ва­ла с шеи.

— Те­перь он твой. И...

Она при­кос­ну­лась к жи­лету на гру­ди, ря­дом с ра­ной, что-то дос­та­ла и вло­жила вмес­те с кам­нем в ру­ки Лет­ти.

— Abeni... Та, ко­торую я жда­ла... Бе­лая им­пе­рат­ри­ца. Asabi... Единс­твен­ная из всех... Про­гони страх, ведь твоя ду­ша ос­та­нет­ся со мной...

И она ух­ва­тилась за ру­ко­ять кин­жа­ла, что­бы вы­дер­нуть его из ра­ны.

Вы­ронив да­ры, Лет­ти бро­сила ла­дони к её гру­ди, что­бы ос­та­новить кровь. По­нима­ла, нас­коль­ко это бес­по­лез­но, но не мог­ла ина­че.

— Аш­ван!

— Всег­да бу­ду... смот­реть... на те­бя...

— Аш­ван!

Лет­ти зва­ла её до тех пор, по­ка не ох­рипла, а по­том си­дела, при­жав го­лову Аш­ван к сво­ей гру­ди. Си­дела до тех пор, по­ка на вос­то­ке не заб­резжил рас­свет. В дверь уже ло­милась ох­ра­на, но пой­ти и отод­ви­нуть за­сов Лет­ти не смог­ла бы, да­же ес­ли бы за­хоте­ла. У неё прос­то не ос­та­лось сил, что­бы хоть под­нять­ся.

Она взя­ла зе­лёный ка­мень, ис­пачкан­ный кровью, и взгля­нула на вто­рой дар. Ма­лень­кая фи­гур­ка пан­те­ры, вы­резан­ная из тём­но­го де­рева. На­вер­ное, она бу­дет прек­расно смот­реть­ся ря­дом с фи­гур­кой им­пе­рат­ри­цы в бе­лом...

По край­ней ме­ре, те­перь Лет­ти зна­ла, что оз­на­чало имя "Аш­ван".

***

Шум, под­ня­тый средь но­чи в двор­цо­вом са­ду, мог и мер­тве­цов под­нять из мо­гил. Сбе­жались все: и ра­бы, и чи­нов­ни­ки, и стра­жа. И их го­мон спо­кой­ствия не при­бав­лял.

— Что тут слу­чилось? — проз­ву­чал влас­тный го­лос, мгно­вен­но по­ложив­ший на­чало ти­шине.

— Гос­по­жа... — Впе­рёд вы­тол­кну­ли на­чаль­ни­ка двор­цо­вой стра­жи, и он прек­ло­нил ко­лено пе­ред тем­но­воло­сой жен­щи­ной в бе­лом оде­янии. — Гос­по­жа, в са­ду об­на­ружи­ли хищ­но­го зве­ря. Ед­ва сов­ла­дали с ним... И... — Он сде­лал знак под­чи­нён­но­му, тот приб­ли­зил­ся, опус­тился на ко­лени и по­казал неч­то, что бы­ло за­вёр­ну­то в ко­жаный фар­тук. — Де­тёны­ша наш­ли.

Им­пе­рат­ри­ца мед­ленно по­дош­ла к сол­да­ту, нак­ло­нилась и бесс­траш­но про­тяну­ла ру­ку, вы­удив из фар­ту­ка неч­то чёр­ное и фыр­ка­ющее. Она под­несла де­тёны­ша к гру­ди и пог­ла­дила по взъ­еро­шен­ной шер­сти.

— Ко­тёнок пан­те­ры... — за­гомо­нили вок­руг.

— До­воль­но! — пре­сек­ла но­вые раз­го­воры им­пе­рат­ри­ца. — Проб­ле­ма ре­шена, все сво­бод­ны.

Кру­то раз­вернув­шись, она под­ня­лась по сту­пеням крыль­ца и нап­ра­вилась в свои по­кои, уно­ся с со­бой ма­лень­кую пан­те­ру.

И по­том она смот­ре­ла, как жад­но зверь пил мо­локо из блюд­ца.

— Ты и так мне каж­дую ночь снишь­ся, Аш­ван... Всё ещё смот­ришь на ме­ня? Не ус­та­ла? А ведь ты так и ос­та­лась нав­сегда для ме­ня за­гад­кой. До сих пор не знаю, по­чему ты ос­та­лась со мной... И по­чему лю­била ме­ня.

Им­пе­рат­ри­ца пог­ла­дила чёр­ный мех.

— Жаль, что я не мо­гу смот­реть на те­бя, но твоя ду­ша по-преж­не­му со мной...

Лет­ти при­кос­ну­лась к зе­лёно­му кам­ню на шее, прик­ры­ла гла­за и пе­чаль­но улыб­ну­лась. По ще­ке её ска­тилась проз­рачная кап­ля.

— Я пла­чу не о те­бе, лю­бовь моя. Я пла­чу... не о те­бе.